La nariz distingue más de un billón de olores: estudio

Un experimento del Laboratorio de Neurogenética de la Universidad Rockefeller, dirigido por el doctor Andreas Keller, probó la capacidad del olfato

24/03/2014 3:26
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El olfato humano puede detectar más de un billón de mezclas de olores, reveló un experimento del Laboratorio de Neurogenética de la Universidad Rockefeller, en Nueva York, Estados Unidos.

Los autores del trabajo, dirigido por el doctor Andreas Keller alcanzaron sus conclusiones sobre la base de la sensibilidad de la nariz y el cerebro de estas personas, luego de probar la capacidad de los voluntarios de distinguir entre complejas mezclas de olores.

El número actualmente aceptado de olores que se detectan es sólo de 10 mil, señala la jefa del laboratorio, Leslie Vosshall. “Todo el mundo en este campo tenía la sensación general de que este número era ridículamente pequeño, pero fue Andreas el primero en establecer el número con una prueba científica real”.
 
Keller añade que incluso un billón puede estar subestimado, debido a que hay muchas más moléculas de olor en el mundo real que se pueden mezclar de muchas más formas.”El mensaje es que tenemos más sensibilidad en nuestro sentido del olfato de la que creemos. Simplemente no prestamos atención a ella y no la usamos en la vida cotidiana”, explica. 
 
Por ejemplo, el olor característico de la rosa tiene 275 componentes, pero sólo un pequeño porcentaje domina el olor percibido, lo que hace que el olfato sea mucho más difícil de estudiar que la visión y el oído.
 
A modo de comparación,  los investigadores estiman que el número de colores que podemos distinguir está entre 2,3 y 7,5 millones y los tonos audibles son unos 340.000.
 
Para crear las mezclas en las que se basaría la investigación, Keller se centró en 128 moléculas de olor responsables de aromas como naranja, anís y menta verde, que mezcló en combinaciones de 10, 20 y 30 olores con diferentes proporciones de los componentes. Los voluntarios recibieron tres muestras, dos de los cuales contenían mezclas idénticas y se les pidió que eligieran la que era diferente.
 
Los resultados de este nuevo trabajo, publicados esta semana en la revista ‘Science’, muestran que, mientras que el rendimiento individual de los voluntarios fue muy variable, en promedio pudieron decir la diferencia entre las mezclas que contenían hasta un máximo del 51 por ciento de los mismos componentes. dcb

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